Ga naar inhoud
Onderox
Terug naar overzicht

Memorial Rik Van Steenbergen: “De Kempen verdient een grote koers”

KEMPEN — Jarenlang vond de wielerklassieker Memorial Rik Van Steenbergen plaats in en om Aartselaar, hoewel Van Steenbergen zelf daar geen directe link mee had. Reden genoeg voor enkele Kempense wielerfans om de koers, na zeven jaar afwezigheid, weer op te vissen en thuis te brengen: naar de Kempen.

Op zondag 13 oktober wordt er gestreden om de vernieuwde Memorial Rik Van Steenbergen. Bedoeling is om de wedstrijd opnieuw een groot elan te geven, in de Kempen. Het was een samenwerking tussen organisator Ben Simons (die ook de Schaal Sels organiseert), Kristof Hendrickx (burgemeester van Arendonk) en Stefan Poortmans (schepen in Beerse) die het mogelijk maakt dat de koers naar onze contreien komt.

Vanwaar het idee?
Kristof Hendrickx: “Het idee is ontstaan op Herentals Fietst in 2013. Daar werd ik door een paar Arendonkse ondernemers aan Ben voorgesteld. We babbelden een hele tijd en het idee om de rechten op de koers over te nemen en de wedstrijd naar de Kempen te brengen werd al eens geopperd. Omdat Rik Van Steenbergen in Arendonk geboren is, leek ons dat een uitstekend idee om daar een rol in te gaan spelen. Ik ben dan ook gaan spreken met Camille Paulus (de vroegere provinciegouverneur, nvdr.). Hij was jarenlang bezieler van die koers. Hij heeft Rik Van Steenbergen op zijn sterfbed nog beloofd dat hij de koers in ere zou houden.”
Ben Simons: “We hebben dan de rechten van de koers kunnen overnemen en een mooie datum gekregen met de laatste zondag van het wielerseizoen en de afsluitende manche van de Bingoal Cycling Cup. We hebben er zo meteen een wedstrijd van categorie 1.1 van kunnen maken, dat betekent dat enkel de WorldTour en de wedstrijden buiten categorie nog hoger scoren. We hebben zelfs met het idee gespeeld om de wedstrijd vorig jaar al te organiseren, maar omdat het op dat moment gemeenteraadsverkiezingen waren, bleek dat toch wat moeilijker.”

In de gemeente Beerse werd er een derde partner gevonden?
Stefan Poortman: “Klopt. Wij zijn altijd een koersdorp geweest. Toen de vraag kwam, hebben we niet getwijfeld. Wij zullen nu de rol van startgemeente op ons nemen. Ons typische marktplein met veel parking in de nabijheid sprak in ons voordeel. Daar kunnen we het rennersdorp huisvesten en het startschot geven.”

Waarom moest de koers absoluut naar de Kempen komen?
Kristof: “Omdat Van Steenbergen die duidelijke link naar de Kempen heeft, hij is hier in Arendonk geboren. En omdat de Kempen nu geen grote koers heeft. Nergens in de wereld wonen er op zo’n kleine oppervlakte zoveel wereldkampioenen bij elkaar als bij ons. Dat gaat van Van Steenbergen over Rik Van Looy tot Tom Boonen. En dan heb ik het nog niet over de veldrijders. Dat erfgoed rond de koers en zijn renners, het leeft enorm. Elke gemeente heeft hier wel zijn eigen profcoureur.”
Stefan: “De Kempen verdient dat, inderdaad. Het is meteen een mooie kans om de regio hier te tonen. We zijn 1,5 uur live op de VRT en de wedstrijd wordt ook uitgezonden op RTV. Daar zullen acteurs Ben Segers en Chris Willemsen de wedstrijd live van commentaar voorzien in het plat Arendonks. In de finale kan je dan kiezen tussen de ludieke commentaar van die twee mannen en het iets deskundigere commentaar op de VRT.”
Ben: “We hebben een parcours uitgetekend met zoveel mogelijk hotspots. Denk maar aan de kolonies van Merksplas en Wortel, Bobbejaanland, de terreinen van Graspop, de watermolen in Kasterlee, de unieke constructie van Baarle-Nassau en Baarle-Hertog,… We rijden zelfs langs Tom Boonen. Daarnaast hebben we ook voor de renners zelf een mooi parcours gemaakt met bijvoorbeeld enkele kasseistroken, o.a. in Retie en aan de Staatsbaan in Oud-Turnhout. Daar passeren we op dertig kilometer van de streep en ligt de gouden kilometer met drie tussensprints binnen de kilometer. Ik denk ook dat als er wat wind staat, er al snel waaiers kunnen getrokken worden. Het kan een hele mooie koers worden.”

Met overal feest onderweg?
Stefan: “Dat denk ik wel ja. Dat maakt het ook zo mooi. De koers is een volksfeest. Daar hoort al eens een drank- en een eettentje bij. De koers is van iedereen. Ik ervaar dat toch zo. Of je nu een grote wielerliefhebber bent of niet, als zo’n wedstrijd in je dorp voorbij komt, dan ga je kijken en dan is het feest. Het is het eerste jaar dat we dit doen, dus op sommige plaatsen zal het nog een beetje zoeken zijn, maar we verwachten toch wel veel ambiance. Bij ons in Beerse kunnen de mensen bijvoorbeeld al vanaf 8.30 uur de wielrenners in het rennersdorp komen bekijken. Zij zijn dan al aan het opwarmen op de rollen aan de bus. Er staat voor iedereen die zo vroeg langskomt een gratis ontbijtje klaar. Met wat later de ploegenvoorstelling. We bekijken ook nog of we de koers kunnen laten zegenen door de pastoor, we passeren immers vlak voor de trappen van de kerk.”
Kristof: “In Arendonk ligt het kloppende hart aan het Sint-Claracollege. Daar is de finish en we zetten een samenwerking op met de leerlingen daar. De Romeo’s en wellicht ook nog een lokale band komen er optreden.”

Is het de bedoeling om hier een langetermijnproject van te maken?
Ben: “Absoluut! De overeenkomsten voor de komende drie jaar liggen al vast. Maar ook daarna willen we blijven bestaan. Deze koers moet gewoon opnieuw een vaste waarde op de kalender worden. Deze keer op zondag, wat toch altijd aantrekkelijker is dan op woensdag zoals vroeger.”

Hoeveel gemeentes zijn er betrokken?
Ben: “We rijden langs 18 Kempense gemeenten. We zitten met een maximumgrens van 200 kilometer, anders konden we er nog meer aandoen.”
Stefan: “Het hoeven ook niet altijd de grote steden te zijn. Het is fijn dat gemeenten als Beerse en Arendonk het voortouw kunnen nemen in zo’n project.”

Gaat het parcours de komende jaren ongewijzigd blijven?
Ben: “Dat bekijken we nog. Als er nog ruimte is voor verbetering, gaan we dat zeker doen. Beerse en Arendonk blijven hoe dan ook start- en aankomstgemeente. Hier en daar kan er nog wel iets wijzigen.”
Kristof: “Wij zouden nog graag een dameswedstrijd of een afwachtingskoers organiseren in aanloop naar de aankomst van de profs, dit jaar is het nog te vroeg, maar vanaf volgend jaar doen we zeker iets extra.”
Ben: “Wat wel al zeker is, is dat we de naam volgend jaar officieel naar ‘De Kempen Classics’ gaan wijzigen met als ondertitel: ‘Race of The Legends’. Net om te verwijzen naar al die wereldkampioenen hier.”

Zijn jullie zelf wielerfans of actieve wielertoeristen?
Stefan: “Ik heb een koersfiets. (lacht) Maar daarmee is het meeste ook gezegd. Ik ben wel een fan. Net omwille van dat laagdrempelige karakter van de koers. Ik ben vroeger door mijn grootvader naar alle Kempense koersen mee naartoe genomen. Ik herinner me nog dat ik dan altijd op mijn picknickstoeltje langs het parcours zat. Dat waren fijne momenten.”
Kristof: “Ik ben zeker een wielerfan ja. Mijn grootvader had destijds zijn vaste coureurs die hij overal volgde. Hij begeleidde er zelfs enkele. Ik mocht dan regelmatig mee. Mooie herinneringen.”
Ben: “Toen mijn dokter me zei dat ik meer aan sport moest gaan doen, ben ik een wielerwedstrijd gaan organiseren. Dat is ook al een stap in de goede richting, toch?” (lacht)

Meer info
De Memorial Rik Van Steenbergen vindt plaats op zondag 13 oktober 2019. De wedstrijd start om 12.01 uur in Beerse, de aankomst wordt verwacht omstreeks 16.30 uur in Arendonk. Het parcours loopt langs volgende gemeenten: Beerse, Vosselaar, Turnhout, Oud-Turnhout, Ravels, Baarle-Hertog, Baarle-Nassau, Merksplas, Hoogstraten, Rijkevorsel, Lille, Kasterlee, Geel, Retie, Mol, Meerhout, Balen, Dessel en Arendonk.

Tekst: Bert Huysmans
Foto’s: Ben Simons en Heemkunde Arendonk Als Ice Can


Reactie toevoegen

Velden met een * zijn verplicht.

Onderox?*